Как уже было показано в предыдущих разделах, валютный рынок сильно отличается от рынков акций, облигаций или производных инструментов; по этой причине и состав участников у него особенный, и торгуют они зачастую по совсем другим причинам. В отличие от рынка акций, форекс состоит из нескольких «слоёв», отличающихся по размеру сделок и разницей между ценой покупки и продажи (спредом). На вершине – крупнейшие международные банки, которые торгуют между собой и с центральными банками; на долю этого сегмента приходится около половины всего объёма торгов на рынке форекс, и котировки (т.е. расценки) «для своих» как правило гораздо выгоднее и недоступны остальным участникам. На самом последнем «слое» находятся индивидуальные трейдеры, торгующие через банки или специализированных брокеров; совокупный размер этого сегмента постоянно и бурно растёт, но из-за маленьких объёмов каждой отдельной транзакции условия сделок не такие «лимонадные», как для крупных игроков. Между первыми и вторыми находятся крупные международные (нефинансовые) компании и средние/мелкие банки, а также наиболее крупные и серьёзные форекс-брокеры.

Правительства и центральные банки

Поскольку, в отличие от акций и др. ценных бумаг, стоимость валюты имеет большую важность в масштабах целых стран, центральные банки и правительства активно участвуют в формировании цен на рынке форекс. Они, вероятно, самые влиятельные участники валютного рынка, имеющие очень «глубокие карманы» в виде резервов и множество других инструментов воздействия на экономику, манипулируя которыми они могут оказать ощутимое воздействие на курс своей валюты. Несмотря на это, благодаря огромной ликвидности рынка форекс, даже центральные банки не всегда в состоянии сильно сдвинуть курсы крупных валют, даже если очень этого захотят. Даже когда валюта не имеет фиксированной привязки к другим валютам, практически любой центральный банк имеет некий «целевой обменный курс», который может быть продиктован, например, конкурентоспособностью местных компаний на международном рынке – если, например, доллар США резко подешевеет по отношению к евро, у европейских производителей могут возникнуть сложности со сбытом продукции на мировом рынке, т.к. теперь их товары, выраженные в долларах США, будут стоить гораздо дороже американских. Но вернёмся к центробанкам: кроме прямых интервенций на рынке, т.е. непосредственно продаж и покупок валют, они также оказывают влияние на курсы через такие инструменты, как базовые ставки (процентная ставка по краткосрочным операциям с большими финансовыми учреждениями), которые призваны регулировать уровень инфляции в стране; всё это очень тесно связано с привлекательностью валюты, т.е. её курсом. Поэтому новости об изменениях базовых ставок, уровня инфляции и другие макроэкономические показатели очень важны для трейдеров на рынке форекс как сигналы о возможных изменениях относительной силы валют.

Коммерческие банки

Практически все сделки с валютами, которые производят частные лица и мелкие фирмы, проходят через коммерческие банки. Однако, несмотря на огромное количество транзакций, эта часть рынка меркнет в сравнении с межбанковским валютным рынком, с помощью которого финансовые учреждения обеспечивают себя необходимыми средствами. Торговля валютами между банками осуществляется напрямую через электронные системы, причём, чтобы обмениваться валютами между собой, между двумя банками должна быть установленная договорённость. Банки торгуют на форекс как от имени своих клиентов, так и для себя, т.е. для получения т.н. спекулятивной прибыли. Банки также могут выступать в качестве вторых сторон при сделках для брокеров и индивидуальных трейдеров, или, говоря на финансовом языке, обеспечивают ликвидность другим участникам.

Компании

Сейчас прктически любая большая компания либо осуществляет существенную часть своей деятельности за рубежом, либо по крайней мере имеет иностранных поставщиков или покупателей. В любом случае, корпорациям постоянно требуется обменивать валюту своей страны (в которой они считают прибыли) на другие. Объёмы сделок у компаний нефинансового сектора как правило ниже, чем у крупных банков, и оказать серьёзное влияние на курсы валют эта группа участников вряд ли в состоянии, однако международные торговые потоки (т.е.экспорты и импорты) могут являться важным фактором, от которого зависит относительная сила той или иной валюты.

Спекулянты

Без них никуда – на любом рынке есть участники, торгующие не для достижения других целей, а для получения прибыли от самих сделок. Иными словами, им не нужна валюта как таковая – ставка делается исключительно на изменение курса. Присутствие спекулянтов позволяет сделать рынок более ликвидным и активным; они, так сказать, «не дают остальным участникам расслабиться», быстро реагируя на малейшие возможности получения дохода – а значит, способствуют более точному и эффективному ценообразованию. Надо отметить, что в отличие от азартных игр, в финансах под спекуляцией понимается осознанное и целенаправленное принятие определённого уровня риска, основываясь на имеющейся в распоряжении информации; на рынках слово «спекулянт» не несёт негативных оттенков. На вылютном рынке можно выделить две большие группы спекулянтов — хедж-фонды и частные лица, т.е. индивидуальные трейдеры. Первые являются нерегулируемыми аналогами классических паевых фондов (например ПИФов), которые зарабатывают деньги для своих состоятельных клиентов путём проведения различных хитроумных сделок. В силу большой скрытности таких организаций ничего достоверно сказать невозможно, однако многие предполагают, что хедж-фонды ответственны за многие существенные колебания на валютном рынке (яркий пример – экономический кризис конца девяностых в юго-восточной Азии, сопровождавшийся в том числе и сильной девальвацией местных валют).

Индивидуальные трейдеры проводят сделки с гораздо меньшими объёмами валют, однако это не мешает многим из них зарабатывать неплохой постоянный доход от таких операций, а некоторым и полностью материально обеспечивать себя посредством спекулятивной торговли на рынке форекс. Частные лица имеют доступ к рынку через специализированных брокеров, зачастую позволяющих вести активную торговлю даже с маленькими суммами и предоставляющих дополнительные услуги (консультации, техподдержку, информацию, анализы рынков, и прочее). Иными словами, индивидуальный трейдер должен стать клиентом брокерской компании, чтобы через т.н. торговую платформу получить возможность выставлять приказы на покупку и продажу, т.е. совершать сделки с валютами.