Валюта – это официально признанная денежная единица страны, которая выпускается правительством и применяется в качестве носителя стоимости при обмене товарами и услугами. Каждое государство как правило имеет свою собственную уникальную валюту; самое крупное исключение – это страны Еврозоны, имеющие общую валюту евро. Из-за того, что валюты разных стран не идентичны, у любого потребителя иностранного товара/услуги и любого лица, желающего вложить деньги в заграничные активы, возникает потребность в покупке валют других государств. Для этих целей и существует валютный рынок.

Валютный рынок, или рынок форекс (от англ. forex, акроним от “FOReign EXchange”; в дальнейшем оба выражения будут употребляться как синонимы) в настоящее время является самым активным и эффективным финансовым рынком на земле. Бурное развитие форекс обусловлено беспрецедентным ростом международной торговли и инвестиций в двадцатом столетии, который привёл к растущей потребности обменивать одну валюту на другую. Каждый раз, покупая любой товар, произведённый за пределами страны, или, скажем, открывая депозит в иностранной валюте, Вы косвенно имеете дело с рынком форекс. Из-за универсальности спроса на иностранные валюты рынок форекс может похвастать самой высокой активностью среди финансовых рынков – Банк международных расчётов (Bank for International Settlements) во время последнего исследования в 2007 г оценил ежедневный оборот валютного рынка в 3.2 триллиона (!) долларов США. Для сравнения – совокупный оборот всех фондовых бирж в мире на тот момент был около 500 миллиардов долларов США в день. Благодаря гигантским объёмам торговли рынок форекс чрезвычайно ликвиден – это значит, что даже самые крупные участники, такие, как центральные банки, не могут существенно и быстро повлиять на стоимость валют с помощью сделок большого объёма.

Из-за того, что колебания курсов валют как правило невелики ни в абсолютном, ни в процентуальном выражении (в сравнении, скажем, с акциями), на рынке форекс широко практикуется торговля с очень высокой долей заёмных средств – с т.н. плечом, или левериджем (от англ. leverage). Чтобы получить ощутимый уровень прибылей от торговли валютами, общепринятыми стали плечи в десятки и даже сотни раз, т.е. имея, скажем, 100 USD, трейдер может открыть позицию на тысячи и десятки тысяч USD.

В отличие от бирж, где торгуются акции, валютный рынок полностью децентрализован, т.е. не имеет одного конкретного географического центра; более того, вся торговля идёт по принципу внебиржевых сделок (англ. OTC, или over-the-counter), — продавец и покупатель напрямую договариваются между собой о каждой сделке, без участия специализированных организаций. Ввиду вышеупомянутых особенностей рынок форекс работает 24 часа в сутки, по всему миру – когда торговля в Лондоне подходит к концу из-за наступления ночи, открываются торги в Нью-Йорке, потом в Токио, и т.д. — и так все рабочие дни недели.

До недавних пор торговля на валютном рынке была делом банков, крупных корпораций и очень состоятельных людей, но с развитием Интернета и электронной торговли форекс стал доступен практически любому желающему – при наличии подключения к Сети начать активную торговлю теперь можно всего с несколькими десятками долларов на своём счету.